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Guillaume le Conquérant

Dessin de la statue de Guillaume à l'Abbaye de Saint-Etienne à Caen
Dessin de la statue de Guillaume à l'Abbaye de Saint-Etienne à Caen

Guillaume le Conquérant (1027 (environ) - 9 septembre 1087), successivement connu sous les noms de Guillaume le Bâtard, Guillaume II de Normandie, Guillaume le Conquérant et enfin Guillaume Ier, roi d'Angleterre, fils illégitime de Herleva (ou « Arlette ») et de Robert le Magnifique. Il naquit à Falaise, Normandie. C'est la sixième génération de duc de Normandie depuis Rollon.

Il accéda au titre de duc de Normandie sous le nom de Guillaume II de Normandie à la mort de son père en 1035. Sa mère se marie alors avec Herluin, et donne deux demi-frères à Guillaume : Odon de Bayeux et Robert de Mortain. S'en suit une période trouble, où les barons se rebèlent car son jeune âge (8 ans) aiguise l'appétit de rivaux pour le titre, ce qui coûta la vie à trois de ses tuteurs.

En 1050, il épousa Mathilde de Flandres fille de Beaudouin, Comte de Flandres à Eu malgré les réticences du pape (qui prétextait un lien de consanguinité au 5e degré), non sans avoir promis la construction à Caen de deux abbayes : l'Abbaye aux hommes dédiée à Saint Étienne et l'Abbaye aux dames dédiée à la sainte Trinité. Il eut de Mathilde six filles et quatre garçons.

Dès qu'il fut en âge, il partit en campagne contre ses rivaux, ses vassaux. Avec l'aide de Henri Ier de France, il parvint à asseoir son pouvoir, notamment en défaisant les barons rebelles à la bataille du Val-ès-Dunes en 1047.

Plan du château de Guillaume le Conquérant à Caen

À la mort de son cousin Édouard le Confesseur, roi des Anglo-Saxons, en janvier 1066, Guillaume revendiqua son trône, affirmant qu'Edouard, sans enfant, l'avait désigné comme héritier lors d'une visite que Guillaume lui fit (probablement en 1052) et qu'Harold Godwinson le lui avait promis lorsque Guillaume le fit chevalier. Harold s'estima plus tard dégagé de sa promesse, arguant que Guillaume l'avait trompé en le faisant jurer sur des reliques d'un saint dissimulées sous un livre. Guillaume, fin politique, profita de ce fait pour obtenir l'excommunication de Harold par le pape Alexandre II.

Pour donner plus de poids à sa revendication, Guillaume débarqua en Angleterre le 28 septembre 1066 et défit Harold à la bataille de Hastings, le 14 octobre, suite à quoi il s'empara du trône. C'est ainsi que débuta la conquête normande de la Grande-Bretagne. La conquête de l'Angleterre est le sujet de la tapisserie de Bayeux. Pour parachever son triomphe, il se fit couronner dans l'abbaye de Westminster (le jour de Noël 1066), ce que continuent de faire tous les souverains anglais depuis lors.

Guillaume introduisit de profonds changements, parmi lesquels une fusion du système légal anglo-saxon avec la loi normande. En 1085 il commanda ce qu'on peut appeler un recensement au sens moderne, le « Livre du Jugement Dernier » ou Domesday's Book, qui faisait l'inventaire des hommes et richesses du royaume. Il a aussi fait construire de nombreux bâtiments et châteaux, notamment la Tour de Londres.

Blessé par l'arçon de sa selle lors du pillage de Mantes, (à 60 ans il était devenu obèse), il agonisa quelques jours en toute lucidité au prieuré Saint-Gervais, aux portes de Rouen. Il y mourut le 9 septembre 1087 et son corps fut ensuite transporté, pour y être inhumé, à l'église Saint-Étienne de Caen.



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