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Longitude


La longitude, notée λ, mesure l'est ou l'ouest d'un endroit sur Terre par rapport à une ligne nord-sud appelée méridien principal. La longitude est une mesure angulaire s'étendant de 0° au méridien principal à +180° ou -180°. À la différence de la latitude qui a l'équateur comme référence naturelle, il n'y a aucune référence naturelle pour la longitude. Par conséquent on a choisi arbitrairement comme méridien principal une ligne nord-sud traversant Greenwich près de Londres en Angleterre.

Les méridiens passent tous par les pôles
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Les méridiens passent tous par les pôles

La longitude peut être déterminée en calculant la différence entre le temps (solaire) local de l'endroit et l'heure locale du méridien principal, qui est à peu de chose près l'heure UTC (Temps universel coordonné). Puisqu'il y a 24 heures dans un jour et 360 degrés dans un cercle, le soleil se déplace de 15 degrés par heure. Ainsi si le fuseau horaire local est de trois heures avant UTC, la longitude de l'endroit est d'environ 45°. Afin d'exécuter ce calcul, il faut avoir l'heure UTC précise, autrefois on parlait de chronomètre pour toute horloge assez précise, et aux besoins de déterminer le temps local par observation solaire.

Tous les endroits d'une longitude donnée sont désignés collectivement sous le nom de méridien.

La mesure de la longitude est importante pour la navigation ; la découverte de la façon de la mesurer fut l'une des plus importantes du XVIIIe siècle. Le parlement britannique, dans sa loi de longitude de 1714 offrit un prix (équivalent aujourd'hui à plusieurs millions d'euros) à toute personne capable de déterminer la longitude par un moyen pratique et utile. Ce prix fut remis en 1773 à John Harrison, un horloger ayant construit un nouveau type de mécanisme très précis, son horloge n'ayant que 4,5 secondes de décalage en 10 jours.

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