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Mars (planète)


Mars
Symbole astronomique de Mars
Caractéristiques orbitales
Rayon moyen 227 936 637 km
1,523 662 31 ua
Circonférence orbitale 1,429 Tm
9,553 ua
Excentricité 0,093 412 33
Période de révolution sidérale 686,9601 d =
1 a 321 d 17,04 h
Période synodique 779,9643 d
Vitesse orbitale moyenne 24,077 km/s
Inclinaison 1,850 61°
Nb de satellites naturels 2
Caractéristiques physiques
Diamètre équatorial 6 804,9 km
Diamètre équatorial 6 754,8 km
Aplatissement 0,007 36
Surface 1,448×108 km²
Volume 1,638×1011 km³
Masse 6,4185×1023 kg
Densité moyenne 3,934 g/cm³
Gravité à la surface 3,69 m/s²
Vitesse de libération 5,027 km/s
Période de rotation 1,025 957 d =
24,622 962 h
Vitesse de rotation 868,22 km/h (à l'équateur)
Inclinaison de l'axe 25,19°
Albédo 0,15
Température à la surface
min moy max
133 K 210 K 293 K
Caractéristiques de l'atmosphère
Pression atmosphérique 0,7-0,9 kPa
Dioxyde de carbone 95,32%
Diazote 2,7%
Argon 1,6%
Dioxygène 0,13%
Monoxyde de carbone 0,07%
Vapeur d'eau 0,03%
Néon
Krypton
Xénon
Ozone
Traces

La planète Mars est la quatrième planète du système solaire et la troisième plus petite, après Pluton et Mercure. Mars possède deux satellites naturels : Déimos et Phobos.

La couleur rouge de cet astre lui valut dans l'antiquité le rapprochement avec le dieu grec de la guerre Arès, puis avec son équivalent romain Mars, le rouge évoquant le sang des champs de bataille. Actuellement Mars est aussi connue sous le nom de planète rouge.

Sommaire

Caractéristiques physiques

Mars a depuis toujours fasciné les hommes, son aspect rougeâtre (dû à l'oxyde de fer contenu dans les minéraux de sa surface), plein de fougue, paraissant intrigant et mystérieux. Elle ne possède que le quart de la surface terrestre, et seulement un dixième de sa masse. Cependant, puisqu'elle n'a pas d'océans, la surface des terres sèches accessibles de Mars est approximativement égale à celle des terres émergées de la Terre. Mars a deux lunes, Phobos et Déimos, toutes deux petites et de forme irrégulière, lesquelles sont probablement des astéroïdes capturés. Elle a des calottes glaciaires polaires qui contiennent de l'eau gelée et du dioxyde de carbone. Un volcan éteint, le mont Olympe (Olympus Mons), haut de 27 km au-dessus du niveau moyen, est la plus haute montagne connue du système solaire. L'atmosphère de Mars est très mince : la pression d'air en surface est de seulement 7,5 millibars comparativement à une moyenne de 1013 millibars sur la Terre. Cette atmosphère est composée de 95% de dioxyde de carbone, 3% d'azote, 1,6% d'argon et rien de plus qu'une trace d'oxygène et d'eau. Récemment, la sonde européenne Mars Express a détecté du méthane dans l'atmosphère martienne. Ce gaz, se trouvant en forte concentration au dessus de certaines zones qui sont déjà connues pour receler plus de vapeur d'eau qu'à l'ordinaire, est un sérieux indice quant à la présence de vie sous la surface de Mars.

Relief

Grâce aux missions d'exploration, la cartographie de Mars est désormais assez bien connue. Elle est caractérisée par des reliefs imposants qui témoignent d'une activité volcanique et de la présence ancienne d'eau.

Vue d'ensemble de la planète Mars.
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Vue d'ensemble de la planète Mars.

Il y a un fort contraste entre l'hémisphère nord, dont la plus grande partie est en dessous du niveau moyen du sol, à part un vaste plateau très élevé nommé Tharsis, et l'hémisphère sud, dont au contraire le niveau est plus élevé que la moyenne. Autrement dit, si on terraformait Mars en y recréant des océans, il se formerait un vaste océan dans l'hémisphère nord, dont émergerait le plateau de Tharsis, tandis que l'hémisphère sud serait une vaste zone continentale.

On a aussi observé de larges et profonds canyons (spécialement Valles Marineris), qui indiquent qu'il y aurait eu sur Mars une grande quantité d'eau, et une activité hydrologique intense. Cependant, on ignore ce qu'est devenue cette eau. Il peut y en avoir emprisonnée dans les calottes glaciaires, il pourrait y en avoir aussi dans le sol, et peut-être une grande partie s'est-elle évaporée dans l'espace, l'atmosphère étant ténue et la gravité très inférieure à celle de la Terre.

Vie martienne

La planète Mars occupe une place importante dans l'imaginaire humain, à cause de la croyance immémoriale en l'existence de la vie sur Mars. Cette croyance s'est fondée sur des observations de détails linéaires de la surface qui paraissaient artificiels et sur des changements d'éclat saisonniers de certaines zones, lesquels furent attribués à des changements de végétation. Cela a donné lieu à toutes sortes d'histoires concernant les Martiens. On sait maintenant que les détails linéaires sont soit inexistants, soit, dans certains cas, d'anciens cours d'eau asséchés. Les changements de couleur ont été attribués à des tempêtes de poussière. Le 6 août 1996, la NASA annonça que l'analyse de la météorite ALH 84001, supposément venue de Mars, avait révélé des détails pouvant être des fossiles d'organismes unicellulaires, bien que cette idée soit controversée. Il n'y a pas encore, à ce jour, de preuve concluante de l'existence de formes de vie sur Mars. En 2003, plusieurs sondes spatiales dont Beagle 2, Spirit et Opportunity visent à chercher ces preuves.

Le 2 mars 2004 le responsable scientifique de la mission américaine Mars Exploration Rover, Steve Squyres, a anoncé officiellement que le robot Opportunity avait découvert des traces minérales révélant la présence passée d'eau sur Mars.

Les lunes de Mars

Les deux lunes de Mars, Phobos et Déimos orbitent près de la planète, à quelques milliers de kilomètres de celle-ci. Elles sont liées à Mars par les forces de marées, montrant toujours la même face dans sa direction. Comme Phobos orbite autour de Mars plus rapidement que ne tourne la planète elle-même, les forces de marées font décroître son rayon orbital de manière lente, mais constante, au rythme de 9 cm par an. Dans 20 à 40 millions d'années, Phobos s'écrasera sur la surface martienne. Déimos, en revanche, est assez éloigné pour que son orbite tende plutôt à s'éloigner, cela de manière infiniment lente.

Les deux satellites ont été découverts en 1877 par Asaph Hall, et semblent à première vue avoir été nommés d'après les personnages de Phobos et de Déimos de la mythologie grecque, les fils du dieu Arès de la Grèce antique. Mais en fait, cette dénomination est un érudit clin d'œil aux habitués des lettres classiques, et une allusion à un vers grec, « Le Dieu de la guerre arrive, flanqué de ses deux satellites (=hommes de main) peur et terreur » : si les fils d'Arès étaient ainsi nommés, c'est tout simplement parce que phobos signifie en grec « peur », et deimos « terreur ».


Les satellites naturels de Mars
Nom Diamètre (km) Masse (1016 kg) Rayon orbital
moyen (km)
Période orbitale (d)
Phobos 22,1 (26,8 × 21,0 × 18,4) 1,070 9 380 0,319
Déimos 12,4 (15,0 × 12 × 10,4) 0,224 23 460 1,262


Exploration

Cratère Endurance sur Mars.
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Cratère Endurance sur Mars.
Surface de Mars par le robot Spirit Rover (NASA). La coloration rougeâtre a été excessivement forcée pour la presse.
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Surface de Mars par le robot Spirit Rover (NASA). La coloration rougeâtre a été excessivement forcée pour la presse.

Fiction

Mars inspire depuis longtemps les auteurs de science-fiction. Même avec les désillusions qu'ont apportées les techniques modernes d' exploration spatiale, le filon est encore largement exploité. C'est le sens de la fiction qui a changé. Autrefois, Mars était représentée peuplée par des organismes et des êtres vivants, les Martiens (qui ont été représentés verts un temps, puis gris). Maintenant elle est plutôt considérée comme une future terre d'accueil, prête à être terraformée puis colonisée par l'Homme. Une sorte de nouvel Éden.

Romans mettant en scène Mars ou des Martiens :

Films mettant en scène Mars ou des Martiens :

Faits divers

Liens externes

Voir aussi


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