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Moyen Âge


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Le Moyen Âge est la période de l'Histoire située entre l'Antiquité et la Renaissance.

Sommaire

Précisions lexicales

Les limites exactes du Moyen Âge font l'objet de débats entre historiens. Le terme tire son origine d'un nom composé qui fut forgé durant la Renaissance pour désigner la période qui s'étendait entre l'âge d'or antique et sa redécouverte. L'expression au sens péjoratif (littéralement « âge intermédiaire ») désignait alors ce temps durant lequel, aux yeux des contemporains de la Renaissance, l'homme n'avait pas accompli de progrès.

En français, l'adjectif correspondant à Moyen Âge est médiéval. Moyenâgeux, quant à lui, est péjoratif.

L'histoire du Moyen Âge, en tant que discipline, se nomme aussi « Histoire médiévale ». Un historien qui étudie le Moyen Âge est appelé « médiéviste ».

Quelles limites pour le Moyen Âge ?

Limites extrêmes

Afin de découper l'histoire en périodes cohérentes, les historiens ont tenté de s'appuyer sur des événements majeurs illustrant ou provoquant une modification profonde de la politique et de la société. Mais il est rare qu'il y ait un consensus sur telle ou telle date pour définir une limite de période. C'est ainsi le cas pour le Moyen Âge. Les plus communément admises vont de la chute de l'Empire romain d'Occident en 476, jusqu'à 1492, date de la (re)découverte du continent américain par Christophe Colomb et de la chute de Grenade (fin de la Reconquista). Mais un débat a lieu entre les historiens dont certains avancent d'autres dates repères.

Pour le début du Moyen Âge, certains avancent la bataille d'Andrinople (378), car elle sanctionne l'avènement de la cavalerie lourde et le déclin des troupes d'infanterie, marquant ainsi un millénaire de supériorité de la cavalerie sur l'infanterie.
D'autres font commencer le Moyen Âge à la reconnaissance par Théodose du christianisme comme religion d'État (396), également année de séparation définitive de l'Empire romain d'Orient et de l'Empire romain d'Occident, voire antérieurement, à la conversion de Constantin au christianisme — selon ses hagiographes —, en 312.
Enfin, par certains traits, l'empire romain avait déjà fortement évolué avant la fin de l'Antiquité. Par exemple, les empereurs du IIIe siècle abandonnent la toge et les tuniques classiques, adoptant les braies des légionnaires, majoritairement d'origine celte ou germanique. C'est également au IIIe siècle que l'amphore est abandonnée pour le tonneau, bien plus économique. L'empire romain avait donc déjà perdu certains caractères antiques.

A l'opposé, certains historiens identifient une période dénommée Antiquité Tardive qui met justement l'accent sur les caractèristiques antiques qui perdurent jusqu'au règne de Charlemagne.

Pour la fin du Moyen Âge, certains avancent également la chute de Constantinople en 1453, symbole de la fin de l'Empire byzantin, l'ancien Empire d'orient, ou 1456, l'invention de l'imprimerie à caractères métalliques mobiles par Gutenberg. Pour d'autres, la promulgation en 1517 par Martin Luther de ses thèses est la date charnière, car elle marque les débuts de la Réforme qui fera voler en éclat l'unité religieuse relative de l'Europe occidentale.

Découpages internes

Le Moyen Âge est traditionnellement subdivisé entre Haut Moyen Âge et Bas Moyen Âge. Cependant, les historiens proposent d'autres découpages :

Il en ressort que l'appréciation de ces limites est fortement liée aux références géographiques ou thématiques de l'historien. Cependant, la distinction d'une période centrale qui s'étendrait des environs de l'an Mil jusqu'à la grande épidémie de peste en 1348 paraît pertinente, en raison de la permanence de traits de civilisation majeurs et de l'avènement d'une société fortement structurée, prospère et en expansion dans l'Occident d'alors.

Articles traitant de sujets médiévaux

Voir aussi

Articles connexes

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Histoire

Lien externe

Bibliographie

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